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三年生編 第65話(6) [小説]

僕の前に出た伯母さんは、事もなげに店の戸を開けた。

し……ん。

中は一応喫茶店の格好をしてるけど。
だあれもいない。店の人も含めて。

「ねえ、伯母さん。ここ、ほんとに大丈夫なんすか?」

「あはは。ここが喫茶店なのは見かけだけなの」

「へっ!?」

「喫茶店の看板は上がってるけど、日中この店に来る人は誰
もいない」

ど、どういうこと?

「ここらの人は、この店はもうとっくの昔に閉まってると思っ
てるからね」

「そんなとこに入って大丈夫なんすか?」

「看板上がってて鍵が開いてるんだから、大丈夫よ」

ぐげえ……。

伯母さんが、寂れた店内をゆっくり見回してから、カウンター
の一番奥の席に腰を下ろした。
僕もその隣に座る。

「ここのオーナーのご夫妻は、今はまだ上で寝てるよ。下に
降りてくるのは夕方になってからね」

「えっ? でもお店は実質もう閉まってるんですよね?」

「『ここ』はね」

「うー、どういうことっすか?」

「この並びの店を見た?」

「ずっと前がどうだったかは知らないけど、おしゃれな店ばっ
かになりましたよね? タルボットもそうだし」

「そう。ブティックが立ったり、雑貨屋さんがオープンした
り、タルボットだけじゃなくパン屋さんも開店して繁盛して
る」

「あ、そうだあ。プレミオかー」

「知ってる?」

「開店セールの時にしゃらが買いに行って、すっごいおいし
いって絶賛してたから」

「うん。粉にもバターにもこだわってて、その割には値段が
手頃。上手に商売してるよね」

「調理パンが少ないんですよね。角食とかバゲットみたいな
シンプルなパンがメインで、どれもおいしいです」

「毎日買いに来れるって感じでしょ?」

「はい。今日もこの後買って帰ろうかなあ」

「あはは。そうして。でね」

「はい」

「この店だけ、なんか変だと思わない?」

そう言われて、店先で覚えた違和感がまたふつふつと。

「取り残されてるような」

「その通り」

伯母さんがぐるりと店内を見回す。

「田貫市は、昔は一面田んぼと畑の田舎だったところ。今の
ような東京の衛星都市のスタイルになったのは、戦後からよ」

「はい。僕もそう聞いてます」

「あら、調べたの?」

「先輩から教えてもらいました」

「ユニークな先輩だこと」

片桐先輩だからなあ……。

「この店のある辺りが昔どうだったか知ってる?」

「知らないですー」

「じゃあ、いつきくんが通ってる高校の辺りは?」

「んー、確かそこに広い未利用地があって、明治になってか
ら兵器工場が建てられたって聞いてます。うちの高校はその
跡地に建ったって」

「素晴らしい! 説明の手間が省けたわ」

おいおい。

「兵部省直轄の大型工場だったからね。工員も職員も当時の
田舎にしては考えられないほどいっぱいいたの。省の役人や
軍の高官もたくさん出入りしてた」

「ええ」

「当然、そういうところには花街が出来るのよ」

「花街、ですか?」

「今でいう、歓楽街ね」

「あ、そうかー。その当時はまだ鉄道が来てなかったから、
今の駅前の方がなんもなかったのかー」

「そういうこと。明治期は、ここらへんの方がずっと賑やか
だったのよ」

「知らんかったー。でも、それがなんで残らなかったんです
か?」

「空襲で焼け野原になったから」

「でも、そのずーっと前に、もう工場が閉鎖されてたんじゃ
ないすか?」

「工場が出来た時にここに集められた人が、工場閉鎖後に全
員ここを離れたわけじゃない。ここに居ついて店を続けてた
人がいたの。花街としての賑わいが減っても、そういう店は
まだ残ってたのね」

「へえー」

「それがほとんど空襲で焼け落ちて、ここは辛うじて焼け残っ
た一角」

「そうだったのかー」


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